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    Le volontariat

    Un nombre croissant de voyageurs veulent faire plus que simplement regarder une destination, ils veulent s'impliquer. Alors que les étudiants commençaient à trier leurs années sabbatiques, Ruth Styles a découvert qu'en Namibie, le travail de conservation et un grand voyage allaient de pair, et pas seulement pour ceux qui entraient à l'université..

    C'est l'aube à Sossuvlei. Le soleil se glisse sur les collines derrière nous, donnant aux vastes dunes ocres du désert de Namib une lueur rosée. 1200 km de long et 70 km de large, tout sur le désert, des dunes de 240 pieds aux horizons sans fin, est vaste. La Namibie abrite à la fois le désert le plus ancien du monde et une faune très menacée.

    Actuellement, il abrite la plus grande population de rhinocéros noirs d'Afrique, avec 70 000 antilopes springbok, gemsbok et kudu. Il possède également un grand nombre d'autruches, de lions et de l'éléphant rare adapté au désert. Mais il y a 20 ans, c'était une autre histoire. Le braconnage dans les années 1980 a décimé les populations d'éléphants et de rhinocéros noirs de Namibie. Les rhinocéros ont été chassés presque jusqu'à l'extinction et sauvés uniquement par les efforts de la population locale, de volontaires concernés et d'ONG telles que le WWF..

    La solution qu'ils ont proposée est la conservation: un type de réserve qui associe l'écotourisme à la subsistance des habitants. Depuis leur introduction, la population de rhinocéros noirs a triplé. Et ça ne s'arrête pas là. Selon Predator Conservation Trust, une ONG dédiée à la protection des grands félins du monde, la population de lions de Namibie a connu une augmentation annuelle de 30% au cours de la première moitié des années 2000. Et c’est ce genre de résultat que le tourisme volontaire responsable et les voyages écologiques peuvent contribuer à créer, et pourquoi je voulais faire plus que simplement lire sur les efforts de conservation menés pendant mon voyage..

    Damaraland a été la première étape de ma tournée verte en Namibie. Situé au cœur de la vallée de la rivière Huab, à 90 kilomètres de la côte des squelettes et offrant une vue spectaculaire sur les montagnes de Brandebourg, Damaraland abrite une pléthore d’espèces, notamment l’éléphant adapté au désert et en danger de disparition..

    En discutant avec le personnel local du camp, il est vite devenu évident qu’ils étaient des défenseurs de l’environnement passionnés, avec Johan, notre guide pour la journée de suivi du voyage des éléphants du lendemain, se révélant particulièrement passionnants. Et ce n'est pas seulement les animaux que le travail du camp aide à préserver. Ce soir-là, pendant le dîner, nous avons eu droit à un avant-goût de la culture locale sous la forme de chansons traditionnelles interprétées par le personnel du camp, toujours dans leur équipement de safari..

    Le lendemain matin, nous sommes partis avec Johan pour trouver les éléphants et avons suivi une leçon de pistage en même temps. Repérant un groupe d'euphorbes piétinés - un arbuste succulent à la sève toxique - Johan était plein d'anecdotes sur la façon dont les pachydermes s'en servaient pour se débarrasser des acariens et des tiques irritants, et comment les populations locales s'en servaient autrefois pour fabriquer des flèches empoisonnées pour la chasse. Avec le soleil qui se lève à travers les trous déchiquetés des collines, nous nous sommes dirigés vers un lit de rivière asséché dans une vallée où, selon Johan, des éléphants sont parfois vus. Soudainement, il s’arrêta et sortit de la jeep pour examiner un terrain qui semblait désobligeant. En se retournant pour regarder de plus près, on pouvait voir une empreinte boueuse dans un coin d'herbe aplatie. Mais ce n'était pas une empreinte d'éléphant. Il venait du rare rhinocéros noir.

    Le braconnage des rhinocéros noirs dans les années 1980 a conduit à une éradication presque totale de l'espèce et ce n'est que récemment que leur nombre a commencé à augmenter. Il est presque impossible de les voir à l’état sauvage, car les survivants habiles se sont enfuis dans les montagnes et les vallées inaccessibles. À Damaraland, qui, comme le reste de la Namibie, souffrait d’un grave problème de braconnage, les rhinocéros noirs sont encore maigres. Par conséquent, voir une empreinte de ce genre n’était pas juste inattendu - cela témoignait également du succès du projet de réintégration du rhinocéros. la zone. Damaraland fait partie d'un programme du WWF visant à ramener les rhinocéros noirs dans leur habitat d'origine avec l'aide de volontaires, de villageois et d'experts en conservation. Des tireurs d’élite de l’hélicoptère dirigent les animaux vers le sol pour les calmer avant de les jeter dans un hamac gigantesque et de les envoyer dans leur nouvelle demeure. Le rhinocéros dont nous avons vu la trace était l’un des rapatriés et Johan jubilait..

    Il était encore plus heureux quand nous avons franchi une crête et repéré, loin en dessous de nous, dans une vallée verdoyante, un groupe de rares éléphants adaptés au désert. En rampant plus près, nous avons été ravis quand un petit bébé a émergé de derrière la masse grise frémissante de sa mère. Johan, déjà ravi d'avoir trouvé un tout nouveau groupe d'éléphants, était ravi. Nous les avons regardés pendant 30 minutes, avant de faire nos bagages et de rentrer au camp, en faisant un détour par le village où les éleveurs de chèvres affluaient dans les collines avec une multitude de charges bruyantes. Le village n’était guère plus qu’une rangée de huttes de bois et de béton, le grand kraal central faisant office de parc pour enfants, mais il abritait ceux qui avaient rendu possible la traque à éléphant à Damaraland. Avec une combinaison de dollars touristiques, de volontaires impliqués dans la surveillance de la faune et d'un camp de safari fournissant des emplois, leur vie s'était améliorée.

    Un club de l’environnement a été mis en place pour enseigner aux enfants l’importance de conserver leur environnement panoramique. tandis que Wilderness Safaris - la société qui gère le camp de Damaraland - a lancé une initiative appelée Children in the Wilderness, qui invite des enfants namibiens défavorisés à se rendre dans le camp pour en apprendre davantage sur la conservation. Damaraland n'est pas le seul camp Wilderness Safaris où votre argent est transformé en projets de conservation. Plus au sud, dans les camps de Little Kulala et Kulala Wilderness, dans le parc national de Namib-Nakluft, j'ai trouvé de plus en plus d'habitants montrant une réelle passion pour la protection du patrimoine naturel de la Namibie. Jamais, au Royaume-Uni, je n'ai vu quelqu'un faire un détour pour ramasser un peu d'ordures au bord de la route, mais nos guides, Richard et Elaine, l'ont fait à plusieurs reprises. Durant mon séjour en Namibie, j'ai rencontré beaucoup de voyageurs qui participaient également à des projets de conservation. À Damaraland, j’ai dîné avec deux chercheurs allemands qui participaient à la recherche et à l’étiquetage de la population locale de koudou..

    Dans une autre propriété de Wilderness - le camp Desert Rhino -, vous pouvez participer à la surveillance des rhinocéros noirs. Les recettes de votre aventure de pistage iront directement au Trust the Rhino Trust. Mais si la conservation n'est pas ce que vous recherchez, de nombreuses destinations africaines offrent la possibilité de participer à des projets qui bénéficient directement aux populations locales. Lors d'un autre voyage en Ouganda, j'ai aidé à l'orphelinat de Kampala, le Nsambya Babies Home, ainsi que plusieurs autres volontaires avant de me diriger vers le sud pour visiter le parc national Queen Elizabeth. Ce n’était pas facile de laisser derrière moi les enfants avec qui j’avais tissé des liens, mais j’avais le sentiment que j’avais vraiment fait la différence, ne serait-ce que pendant quelques semaines..

    Malheureusement, le tourisme volontaire n'est pas sans controverses. Tandis qu’un voyage comme le mien, qui consistait à aider un guide local à rassembler des données sur les populations d’animaux sauvages et à investir davantage dans l’économie locale était une aubaine pour les écologistes et les villageois, mais d’autres moins utiles. Les projets de construction ont provoqué des critiques de la part de personnes qui affirment que les travaux de construction devraient être confiés à des constructeurs locaux, et non à des volontaires non avertis qui ne savent pas comment s'assurer que les nouvelles constructions sont correctement construites. L'enseignement est un autre secteur dans lequel l'utilité des volontaires a été mise en doute. Le fait de confier à un non-enseignant de 18 ans la charge d'un mois de cours améliore-t-il réellement le système éducatif ougandais? La réponse est probablement non. Pour les touristes potentiels, cela a créé de la confusion - que pouvez-vous faire qui fasse réellement une différence??

    Les projets de surveillance constituent toujours un bon choix, car votre présence n'affecte pas les emplois locaux et soulage les guides surchargés. Une autre option intéressante consiste à vous rendre dans un centre de réadaptation pour grands chats, tel que le Cango Wildlife Ranch en Afrique du Sud, où vous pourrez consacrer du temps à aider à nourrir des bébés orphelins ou à jouer avec un tigre du Bengale. Encore une fois, cela soulage le personnel et votre argent aide à garder le centre en activité. Les voyages qui impliquent des opérations de nettoyage valent également la peine d'être visités, avec Gap Year For Grown Ups en opérant un excellent voyage qui vous mènera au Caire, où vous aiderez les habitants à ranger leur tronçon de la rive du Nil. Selon Tourisme responsable, le succès d’un voyage bénévole réside dans le fait qu’il génère davantage d’avantages économiques pour la population locale et améliore le bien-être des communautés hôtes; améliore les conditions de travail et l'accès au secteur ». Si le voyage que vous envisagez ne fait pas cela, il est peut-être temps de vérifier quelque chose d'autre.

    De retour à Damaraland, un endroit où les rivières apparaissent le matin et disparaissent vers midi, la flore et la faune vivant dans le paysage rocheux sont particulièrement adaptées à la vie dans le désert et sont d'autant plus précieuses à cet égard. Il est satisfaisant de penser qu'en séjournant dans un pavillon local et en aidant un guide local pendant quelques jours, j'ai contribué à faire en sorte que ce magnifique paysage soit préservé pour les générations futures. Ce sont des projets comme celui-ci qui ont permis au rhinocéros noir et à l'éléphant du désert non seulement de survivre, mais également de prospérer en Namibie moderne, et ont contribué à améliorer le niveau de vie des populations locales. Sûrement que bat une pause à la plage.

    Le volontariat ne concerne plus uniquement les étudiants en année sabbatique. La société de voyages Gap Year for Grown Ups estime que plus de 100 000 d'entre nous en profitent chaque année pour travailler dans des orphelinats guatémaltèques, aider à mettre un terme au commerce de viande de brousse au Kenya et contribuer à des projets de construction de maisons en Inde pendant leurs vacances. Le nombre croissant de «touristes volontaires» est en partie le reflet de la vogue actuelle pour une expérience de voyage plus verte et plus socialement responsable, comme l'a souligné la Semaine du tourisme vert.

    Dois savoir
    Un voyage de sept nuits, avec une nuit à Windhoek, deux nuits dans le parc Namib-Naukluft au Kulala Desert Lodge et deux nuits au Damaraland Camp coûte, à partir de 3 704 £ par personne. Cela inclut les vols réguliers avec Air Namibia de Francfort à Windhoek, les vols de desserte British Airways de Londres Heathrow à Francfort, les transferts en avion léger entre les camps en Namibie, tous les hébergements, repas et activités..
    Air Namibia vole à Windhoek à partir de 815 £. Pour réserver, appelez le 0870 774 0965 ou visitez www.airnamibia.com.na